硬件行业链,苹果三星(Samsung卡塔尔国自行研制GPU

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在苹果宣布将和多年的合作伙伴Imagination分道扬镳后,潜水数年的三星日前正式宣布将自主研发手机GPU,同时表示GPU项目为集团重要战略项目。业内预计,三星自主研发的GPU将会在2-3年之后正式推出。
一位手机ODM人士向21世纪经济报道记者分析认为,3D、AR/VR、AI都需要GPU做计算。苹果的逻辑是3D成像与自研GPU将能在手机上实现AR应用,三星自研GPU应该也是为VR/AR做储备。
在Counterpoint研究总监闫占孟看来,硬件未来三五年甚至十年之内的发展方向更多趋向于基于人工智能的设备,而基于对人工智能的需求需要进行基础研究。其中,在交互方式上,语音交互和视觉交互会成为主流。目前,语音相对成熟,而视觉体现在技术层面就是图形处理能力,最核心的硬件支持就是GPU,这是高通、苹果、三星目前都在巨额投入的重点方向,未来5到10年也都会是。
发力上游
手机作为全球最大的单一消费电子市场已经相当成熟,随着供应链的高度集中,如今的智能手机陷入了日益严重的同质化。
创新匮乏的当下,功能的差异化与体验创新成为各家关注的重点。目前来看,一波属于摄像头的创新高潮已过,而基于OLED屏幕的创新则限于产能,尚未完全释放。
以引领创新的行业风向标苹果来看,4月3日,传闻许久的苹果自研GPU终于确认。英国芯片设计公司ImaginationTech在官网发出声明,表示苹果已通知该公司,将在15个月到2年内停止使用该公司的GPU设计,转而采用自己设计的产品。5月,苹果宣布,康宁公司将获得其“先进制造基金”的2亿美元投资。此外,据称苹果也已经自主设计电源管理集成电路。
另一厢,华为日前遭遇“闪存门”,虽闪存芯片的缺货确为行业实情,但因不同规格的闪存混用仍给一度其带来了信任危机。华为消费者业务CEO余承东向媒体表示,目前华为在供应链关键路径上都在做布局和准备,未来会陆续发布。前述ODM人士认为,目前虽然没有华为关于研发GPU的确凿信息,但是华为迟早会踏上GPU自研之路。
而宣布GPU自研的三星正是闪存上能遏住华为咽喉的行业垄断者。作为当前全球第一大手机厂商,三星掌控了核心处理器研发,其推出的猎户座处理器除用于自家高端设备上,还进行外售;高端屏幕OLED上,全球能生产的厂商屈指可数,三星更是处于垄断地位;在内存上,全球内存等多种核心元件涨价让三星即使遭遇note7爆炸事故仍能利润大增。至于主板、电池以及摄像头等元件,三星都拥有自主把控能力。而一旦拥有自主GPU技术,在未来AR/VR竞争中,三星也将有足够的优势。
自研芯片成趋势? 雷军在澎湃S1发布会上说,芯片是手机科技的最高点。
赛诺高级分析师李睿认为,当前手机厂商在上游核心零部件上的自研主要逻辑有两点,一是技术的提升,手机性能更加优异,引领技术发展。第二,目前供应链价格上涨,未来价格涨价也是趋势,不管自研成果如何,有了和供应链讨价还价的空间,就不至于陷入价格被动。
对于芯片研发来说,除了技术积累,持续的资金投入也超出想象。对于国产手机品牌而言,涉足自主芯片除了可以降低产品成本,摆脱供应链的对外依赖,还能够提升品牌价值,向高端市场延伸,甚至通过对外输出产品或技术获得新的盈利模式。当然,对于国内厂商来说,要做到这点目前还比较困难。
核心芯片的性能也是各大手机厂商差异和创新想法得以实现的基础。根据IDC数据,今年一季度,出货量前五的手机厂商分别为三星、苹果、华为、OPPO、vivo。目前来看,市场大盘基本格局已定,其中,前三家已经实现了自主处理器研发。
虽然在性能和制造工艺上距离当前的成熟水平尚有差异,但小米成为继华为之后国内第二家拥有自主芯片设计能力的手机企业。近日有消息指出,步步高集团董事长段永平和OPPOCEO陈明永已先后入股了芯片处理器公司苏州雄立科技有限公司。
可以看到,在手机红海厮杀中的“剩者”们,都对处理器芯片上煞费苦心。
再看竞争中最大的利润分食者苹果,2010年发布iPhone
4开始就采用了自行设计的A4处理器,除了A系列的处理器不断进步,无论是自研GPU还是基带芯片,苹果都在尝试让自己的核心供应链更可控——自研GPU、将3成的基带芯片供应分给Intel以减少对高通的依赖,以及与高通因为基带芯片收费展开官司大战。
但这是否成为大势所趋?闫占孟认为,只有大厂才有资金和能力做这样长期的布局和规划,芯片研发并不是短期会有成果,需要长期的投入,这是大厂的游戏。

最近和苹果有关的大事件不少,让我印象深刻的有这么三件事:

一、苹果在今年1月对高通提起诉讼,高通近日开启了反诉讼;

二、苹果向三星砸下一笔OLED面板的超级大单;

三、苹果放弃供应商Imagination自研GPU。

这三件事传递着苹果这样的心声:硬件产业链,我要说了算。

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苹果自研GPU的打法实在精明

在硬件产业链上,苹果的主动权主要由核心硬件自研和供应链管理两大法宝支撑。核心硬件自研方面。目前作为iPhone和iPad的最重要核心元器件CPU,苹果是自行研发设计,再找代工厂生产。如此既能保证苹果在核心器件上不受制于人,又能依靠软硬一体化的优势,充分打磨系统,保证iOS系统的流畅性。目前iOS的系统流畅性仍然胜过Android新闻中心,。

除了CPU,苹果还打算将GPU纳入自研的范围之内。近日,苹果对供应商Imagination发出通知,将不再需要Imagination的GPU技术,转向自研GPU。这是苹果加强GPU这一核心器件自主控制权的重要举措。这一举措对苹果是利好,对Imagination确实灾难。作为苹果GPU的供应商,Imagination营收大约有
50~60%
来自苹果,苹果宣布“放弃”Imagination后,Imagination股价应声暴跌70%。

苹果加强GPU研发,主要是有以下几方面的好处。第一,Imagination的GPU性能不尽如意,根据Anandtech的测试,高通骁龙821的GPU效率远高于苹果A9的Powervr核心GPU。苹果自研GPU可以保证GPU性能。第二,自研GPU可以帮助苹果节省授权费用,以苹果现在的产品基数来看,自研应该比交授权费节省成本。第三,GPU同样是VR、AR产业的核心,自研GPU可以帮忙苹果在未来的竞争中占据主动。

GPU芯片设计相当复杂,除了技术上的难度,还有专利授权的问题,苹果想自己做没那么容易。不过,苹果早就有所布局,一方面,几年前苹果就从Imagination、ARM等公司挖人。另一方面如外界所说,苹果此招是欲擒故纵,先打压Imagination的股价,再趁机收购。

总的来看,苹果掌握核心器件——GPU的打法非常精明。

基带芯片,你最好按我说的来

在供应链管理方面,苹果的强势是出了名的。iPhone大约有200多家供应商,苹果的供应链管理能保证供应商有合理的利润,但也很严格,还会充分引入竞争,既能降低对某个供应商的依赖,也能有效降低成本。

不过,由于高通的存在,苹果在基带芯片的管理上没那么强势。高通手握2G、3G等专利技术,这是手机厂商几乎无法逾越的高墙。强大如苹果也无法完全弃高通不顾。为了打击高通,苹果可谓
大费力气,主要有三方面举措。

第一,在诸多手机厂商都和高通签订授权协议的背景下,苹果直接起诉高通“垄断无线芯片市场”,并提出了高达近10亿美元的索赔。

苹果诉求是希望高通能降低专利授权费,高通则希望与苹果直接签署专利授权协议,毕竟苹果迄今为止并未与高通签署专利授权协议,而是通过其代工厂富士康以iPhone富士康出厂价代为缴纳,而非iPhone苹果的出厂价。

对于诸多合作伙伴,高通想一碗水端平,于是列出了5大“罪状”来控诉苹果的“忘恩负义”。

第二,为了降低对高通基带芯片的依赖,苹果在基带芯片供应商中引入了Intel。不过,Intel在无线通讯领域的实力不如高通深厚,其基带芯片的表现也不如高通,所以苹果限制了高通基带芯片的性能,使得两家的基带芯片性能看起来一致。这也成了高通反诉讼的理由之一。

第三,根据最新消息,在今年下半即将推出的新一代的iPhone手机当中,苹果对高通进一步施压,高通基带的采购比例将由原来的60%下降至35%,而英特尔成为最大受益者,其基带比例将提升至65%。

所以,为了削弱高通的影响力,苹果先后使用了专利诉讼、引入新供应商、降低采购比例三板斧。目前来看,高通在基带方面的技术和专利是优势,而苹果的打击策略更积极灵活。

OLED屏幕,短暂的依赖,可以;永久的依赖,不行

OLED屏幕已经成为手机硬件供应链的七寸。OLED屏幕的诸多优点决定了其是手机屏幕发展的新趋势。但是,目前OLED产能紧缺,而且,产能主要集中在三星手中,三星占据了智能手机行业OLED显示屏幕市场的95%的份额。

为了保证OLED屏幕的产能,苹果采取了两步走的策略,一是向三星大规模采购OLED屏幕,保证OLED当下的产能。为了给iPhone
8备货,苹果近日向三星砸下一笔OLED面板的超级大单。据了解苹果与三星旗下显示面板制造商Samsung
Display签署了为期两年价值约合90亿美元的小尺寸OLED面板供货协议,Samsung
Display今年将向苹果供应7000万块至9200万块小尺寸OLED面板。

与此同时,苹果还积极培育OLED产能的新力量,避免在OLED屏幕的供应商过多依赖三星。苹果已经与中国的京东方、华星光电、天马微电子、昆山国显和柔宇科技等公司秘密洽谈OLED合作。国内几家面板厂商已经开始加大对中小屏OLED投入力量。

翻译过来就是,苹果允许短暂的依赖,不允许永久的依赖。

最后,对于核心器件,苹果希望完全掌握在自己手中,对于其它器件,苹果能保证供应商得到合理的利润,但不希望供应商做大,进而掐住苹果的喉咙。所以,无论是放弃Imagination自研GPU,还是诉讼高通无线通信垄断,亦或是向三星下OLED大订单,苹果在硬件产业链上需要“说了算”的强势话语权。

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